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26/12/2018 | Análisis: El cambio climático revitaliza la opción nuclear

De Nuestra Redacción

La inminente crisis climática está abriendo nuevas divisiones entre los ambientalistas sobre la energía nuclear, con un importante grupo de defensa que pide que las plantas nucleares en apuros se apoyen para evitar perder su poder de baja de emisión de carbono. La nuclear es la fuente más grande de electricidad baja en carbono en los Estados Unidos.

 

Sin embargo, un informe de la Union of Concerned Scientist (UCS)[1] ha descubierto que un tercio de las plantas nucleares no son rentables o están programadas para cerrarse, lo que conlleva un aumento en las emisiones de gases de efecto invernadero si son reemplazadas por carbón y gas natural.

Las emisiones de Estados Unidos podrían aumentar hasta en un 6% si las plantas con problemas se cierran antes de tiempo, advierte el informe. Este escenario ha presionado a muchos grupos ambientalistas para que reevalúen su oposición intrínseca a la energía nuclear como una plaga peligrosa que debe ser erradicada.

"Nos estamos quedando sin tiempo para hacer las reducciones de emisiones necesarias para evitar los peores impactos de la crisis climática", dijo Steve Clemmer, director de investigación de energía para el programa de clima y energía del UCS. "Perder una fuente de electricidad con bajo contenido de carbono como la energía nuclear hará que la descarbonización sea aún más difícil de lo que ya es. La energía nuclear tiene riesgos, no es una tecnología perfecta, pero tiene que haber compensaciones".

Los Estados Unidos, al igual que el resto del mundo, enfrentan un fuerte desafío para evitar los peores estragos de las olas de calor, la sequía, el clima extremo y las inundaciones. El informe del IPCC indica que las emisiones deben alcanzar el cero neto para 2050 para evitar los impactos más punitivos del cambio climático, mientras que la administración de Trump actualmente está desmantelando todas las políticas importantes destinadas a reducir las emisiones en los Estados Unidos.

Estados Unidos tienen una flota antigua de casi 100 reactores en 60 plantas nucleares, y muchos de ellos se acercan al final de sus vidas esperadas. Cinco plantas han cerrado desde 2013, con otras cinco programadas para el cierre en los próximos ocho años.

En total, un tercio de las centrales nucleares de Estados Unidos están cerradas o no son rentables en gran parte debido a un cambio importante hacia el gas natural más barato. Dado que la energía nuclear proporciona más de la mitad de la energía baja en carbono en Estados Unidos, esta situación "plantea serias preocupaciones sobre nuestra capacidad para lograr los profundos recortes en las emisiones de carbono necesarios para limitar los peores impactos del cambio climático", señala el informe de la UCS.

 

Los reemplazos para la energía nuclear variarían en todo el país. La enorme planta de Diablo Canyon en California, por ejemplo, probablemente generará un aumento en la energía renovable cuando se cierre en 2025. Pero en otros estados, como Ohio y Pennsylvania, las políticas de energía limpia débil y la abundancia de gas natural significan el cierre de las plantas nucleares probablemente aumentarán las emisiones. "Las energías renovables pueden llenar gran parte del vacío, pero es un problema de tiempo”, dijo Clemmer. "Durante un largo período de tiempo podemos aumentar las energías renovables y eliminar gradualmente la generación de carbón, gas y energía nuclear, pero no tenemos ese tiempo".

Tenemos que reducir la mitad de todas las emisiones para 2030, según el IPCC. “No podemos aumentar físicamente las energías renovables lo suficientemente rápido". La campaña antinuclear ha sido un motivo fundamental para grupos como Greenpeace, que ha señalado desastres como Chernóbil en 1986 y Fukushima en 2011 como evidencia de que el sector debería cerrarse. Si bien UCS nunca han sido oponentes militantes de la energía nuclear, Clemmer dijo que "nos estamos haciendo un poco más vocales" sobre los beneficios de mantener las plantas abiertas a medida que se aclara la magnitud de la crisis climática. Sin embargo, muchos oponentes permanecen implacables.

"Los reactores nucleares son una mala apuesta para una estrategia climática", dijo Dr Gregory Jaczko, quien fue presidente de la US Nuclear Regulatory Commission, durante la administración de Obama. "Los modelos de Union of Concerned Scientist no reflejan la realidad del mercado de electricidad de Estados Unidos. Las fuentes renovables se están volviendo más baratas más rápido de lo esperado y, en algunos casos, son la fuente de electricidad más barata". Jaczko dijo que la nueva central nuclear es un "despilfarro financiero", con inversiones mejor ubicadas en energía solar o eólica. "Emplear armas nucleares para el cambio climático es como Dorothy buscando al Mago de Oz para llegar a casa", agregó. "Es un espejismo caro".

Clemmer dijo que estaba de acuerdo en que las nuevas plantas nucleares son enormemente caras, pero dijo que había un caso para que el gobierno de Estados Unidos invirtiera alrededor de 814 millones de dólares al año para mantener en línea las plantas no rentables existentes, dada la energía más limpia que proporcionan. "Los grupos ambientales pueden llegar a esto, pero no estoy seguro", dijo.

¿Son una opción realista los subsidios a la energía nuclear?

Siguiendo con el informe del Union of Concerned Scientists (UCS, por sus siglas en inglés) titulado The Nuclear Power Dilemma: Declining Profits, Plant Closures, and the Threat of Rising Carbon Emissions llama a ofrecer subsidios a las centrales de energía nuclear no rentables[2]. No es sorprendente que haya sido bien recibido por los defensores nucleares, quienes interpretan el informe como esencialmente diciendo "sí a la energía nuclear" para reducir las emisiones de carbono[3]. Pero esa interpretación pierde las muchas ideas importantes, pero menos prominentes en el informe del UCS.

Las plantas de energía nuclear están asociadas con significativamente menos dióxido de carbono emitido por unidad de electricidad producida cuando se compara con las plantas de combustibles fósiles, incluso cuando se incluyen las emisiones asociadas con la cadena de combustible requerida para generar energía nuclear[4]. Por lo tanto, la base para el argumento del informe, si las empresas utilities reemplazarán "las plantas nucleares existentes con gas natural y carbón en lugar de fuentes con bajas emisiones de carbono", comprometería "nuestra capacidad para lograr los profundos recortes en las emisiones de carbono- es obvio. Es cuestionable si las plantas nucleares serían reemplazadas por las centrales alimentadas con combustibles fósiles.

Las centrales nucleares son muy caras y se sabe desde hace tiempo que no son una opción económicamente competitiva.[5] Por lo tanto, construir nuevas centrales nucleares no tiene sentido. También en el informe de UCS, el modelo de planificación de energía utilizado no recomienda la construcción de nuevas centrales nucleares, incluso al precio supuestamente más alto del carbono. Desafortunadamente, los autores no resaltan este resultado de su modelado, evitan sus implicaciones al no "evaluar el papel potencial de las nuevas centrales nucleares en el cumplimiento de los objetivos de reducción de emisiones a largo plazo".

Durante décadas, los defensores nucleares tuvieron una respuesta reconfortante: aunque son caras de construir, las centrales nucleares son baratas de operar y rentables a largo plazo. Eso ya no es cierto. Se han cerrado varias centrales nucleares porque las empresas utilities que las operan están perdiendo dinero. Como lo muestra el informe de UCS y estudios similares, es probable que muchos más estén cerrados.

Entonces, la pregunta en esencia es cómo lidiar con una fuente moribunda de generación de electricidad en los Estados Unidos[6]. A nivel mundial, la participación de la energía nuclear en la generación eléctrica mundial ha estado disminuyendo continuamente desde 1996.[7] El informe del UCS es una petición para mantener la industria nuclear en el soporte vital de los estados que proporcionan subsidios a las centrales nucleares que no son rentable, siempre que los operadores de las centrales nucleares y los estados juegan por algunas reglas. Independientemente de estos subsidios, no es menos cierto que a lo largo de las próximas décadas, el parque de reactores tendrá que ser retirado. Algunos de estos reactores tienen casi medio siglo de antigüedad, y algunos tienen un checkered past (una historia pasada con problemas).

Muchos otros han exigido que los estados subsidien las plantas nucleares, e incluso un kit de herramientas para ayudar a los propietarios de las centrales a seguir obteniendo ganancias a expensas públicas.[8] Es la imposición de varios requisitos lo que distingue el informe de UCS del resto del coro, y desafortunadamente los medios de comunicación han resaltado en general la solicitud de los subsidios sin las condiciones. Las condiciones son: "Exigir a los propietarios de las plantas que abran sus libros financieros y demuestren necesidad"; "hacer que el apoyo financiero para las centrales en los problemas de tiempo temporal [y] evalúe periódicamente en el soporte continuo es necesario y rentable"; "Asegúrese de que las centrales calificadas mantengan un rendimiento de seguridad sólido"; "fortalecer los estándares de eficiencia y energía renovable";  "desarrollar planes de transición para los trabajadores y comunidades afectados"; y los "requisitos [sobre los recursos sujetos a la jurisdicción del estado, como el uso de suministros locales de agua para refrigerar y el impacto de las descargas de agua de refrigeración] deben aplicarse enérgicamente".

Estos requisitos no son fáciles de cumplir, y otros defensores de los subsidios nucleares lo hacen, en algunos casos, socavándolos. El Nuclear Energy Institute "ha propuesto fusionar las clasificaciones de seguridad más alta y la segunda más altas", medidas de seguridad de la planta producidas por la Nuclear Regulatory Commission, que "efectivamente convertirían la calificación en algo sin sentido". En Connecticut, el "propietario de la planta nuclear de Millstone se negó a hacer un disclosure" cuando buscaba subsidios.

Estos subsidios se ofrecen a una industria que se ha beneficiado enormemente en el pasado de los subsidios directos e indirectos. Como lo explicó el fiscal general e Illinois, las demandas actuales de subsidios "equivalen a una tercera ronda de subsidios para estas plantas"[9].

Regresemos a la suposición más básica necesaria para el argumento de que los subsidios se mantengan, a saber, que las empresas utilities reemplazarán las centrales nucleares cerradas con centrales alimentadas con combustibles fósiles. Esto es posible, pero de ninguna manera es necesario, especialmente con la continua caída de los costos de las energías renovables y las tecnologías de almacenamiento[10]. La industria de la energía está cambiando tan rápidamente que lo que intenta el informe de UCS, pronosticar costos y planificar en períodos de varios decenios, es casi imposible de hacer con cierto grado de certeza.

Además, los aportes del informe al modelo de planificación de la electricidad ya están desactualizados. Por ejemplo, las cifras de los costos centrales que utiliza para los costos de los reactores nucleares son significativamente más bajas que los costos de los reactores que se están construyendo actualmente en el estado de Georgia. En contraste, los costos de las plantas solares fotovoltaicas y las turbinas eólicas son significativamente más altas que las cifras más recientes[11]. Las energías renovables no solo son cada vez más baratas, sino que también son rápidas de construir.

Todos estos factores socavan el supuesto central del informe de que las plantas nucleares serán reemplazadas por las centrales con combustibles fósiles. Para ser justos, el informe de UCS requiere una evaluación periódica de si el apoyo continuo es necesario y rentable. Pero tal apoyo ya no puede ser rentable. En total, la base económica de los subsidios es, en el mejor de los casos, incierta; más probable, es defectuosa. De cualquier manera, puede ser mejor avanzar con la transición de los combustibles fósiles y la energía nuclear a las energías renovables.

Olkilouto deja su pasado de desaires para conectarse a la red

A lo largo de las orillas bordeadas de pinos de la bucólica costa occidental de Finlandia, una visión de energía limpia del futuro del país nórdico está tomando forma silenciosamente. En la pequeña isla de Olkilouto, los trabajadores están aplicando los toques finales a un nuevo Evolutionary Pressurised Reactor (EPR) configurado para suministrar el 10% de las necesidades de electricidad de Finlandia. Al igual que todos los reactores de energía nuclear, la unidad masiva de 1600 MW no emitirá prácticamente gases de efecto invernadero (GHG, por sus siglas en inglés), incluso mientras produce una corriente constante de electricidad de carga base capaz de proporcionar energía a millones de hogares.

"Bienvenido al futuro", dijo Pasi Tuohimaa, un ejecutivo de Teollisuuden Voima Oyj, la empresa privada finlandesa que posee y opera dos reactores más antiguos en Olkilouto, así como el nuevo reactor EPR. De pie en la sala del reactor de la nueva unidad, que comenzará a funcionar a fines de 2018, Tuohimaa se volvió filosófico: "Cada mañana, cuando estoy allí mirándome en el espejo, realmente estoy pensando: voy a salvar al mundo, con nuclear".

El país de 5.5 millones de habitantes ha dependido durante mucho tiempo del átomo para suministrar energía y calefacción a hogares e industrias que consumen mucha energía, especialmente durante los inviernos largos y oscuros. Ahora, bajo una estrategia nacional de energía y clima que describe la contribución de Finlandia al Acuerdo de París de 2015 para combatir el calentamiento global, el gobierno prevé una combinación de fuentes renovables y energía nuclear como la clave para lograr su objetivo más sublime: convertirse en una sociedad neutra respecto al carbono a mediados de siglo.

"Uno no puede hacer una diferencia entre la política climática y la política energética en la actualidad, y el objetivo principal de la política energética de Finlandia es reducir las emisiones de gases de efecto invernadero", dijo Riku Huttunen, director general del Departamento de Energía del Ministerio de Asuntos Económicos y Empleo. "El instrumento más importante para eso son las fuentes de energía renovables, pero, por supuesto, deberíamos usar todas las posibilidades para reducir las emisiones y la energía nuclear ofrece una buena solución para eso".

La adopción por parte de Finlandia de la energía nuclear se remonta a finales de la década de 1970, cuando comenzó a operar el primero de sus cuatro reactores de energía nuclear existentes, que proporcionan un tercio de la producción de electricidad de Finlandia. Además de la falta de combustibles fósiles autóctonos, Huttunen dijo que la razón más importante para la introducción de la energía nuclear era garantizar la energía abundante para los largos inviernos del país, así como sus industrias forestales, siderúrgicas y químicas. 

Pero a medida que el objetivo de la política energética cambió en los últimos años a la reducción de GHG, se pusieron de relieve otras ventajas de la energía nuclear. Si bien el gobierno apunta a eliminar el carbón y aumentar el uso de energías renovables, como la energía solar, la eólica y los biocombustibles, para reducir las emisiones en un 95% para 2030, los responsables políticos también dicen que lograr objetivos de seguridad energética y climáticos no pasarán solo a través de fuentes intermitentes. "Los smart grids ayudarán, pero necesitaríamos un enorme almacenamiento de energía para poder administrar solo con energía solar y eólica, y aún no existen tales tecnologías", dijo Huttunen.

Cuando los nuevos reactores entren en funcionamiento en Olkilouto y Hanhikivi, otra planta planificada para la construcción en los próximos años, la energía nuclear puede proporcionar más de la mitad de la producción de electricidad de Finlandia, prácticamente sin emisiones de GHG. Además, Finlandia está en camino de convertirse en el primer país en operar un depósito geológico profundo para la eliminación permanente del combustible nuclear gastado. Se espera que comience a funcionar a mediados de la década de 2020. "El hecho de que la producción de energía nuclear sea libre de carbono es bastante bien aceptado y comprendido en la sociedad de Finlandia, y esto, por supuesto, está promoviendo estos nuevos proyectos de construcción", dijo Liisa Heikinheimo, responsable de energía nuclear como Director General del Energy Department at the Ministry of Economic Affairs and Employment. "Además, los esfuerzos en Finlandia para gestionar la eliminación del combustible nuclear gastado también han sido importantes para la aceptación pública de la energía nuclear".

La estrategia energética y climática de Finlandia también contempla la posibilidad de depender eventualmente de las energías renovables para todas las necesidades energéticas del país. Pero ahora, Huttunen dice que eso no es realista, y no solo para Finlandia. "Si queremos cumplir con los objetivos del acuerdo sobre el clima de París, y en este momento estamos lejos del camino, tenemos que aprovechar todas las tecnologías bajas en carbono", dijo. "Si los países individuales quieren hacer eso es una decisión política, pero como más en general también necesitamos la energía nuclear para alcanzar los objetivos climáticos".

 

 

 

La turbulenta historia de cinco nuevas construcciones nucleares

Después de más de una década de retrasos, la planta nuclear Olkiluoto 3 se encuentra en las etapas finales para conectarse a la red después de completar las pruebas funcionales a principios de este año. El proyecto se pondrá en marcha en septiembre de 2019. ¿Cuáles son las plantas nucleares más nuevas que entrarán en línea y cómo se han enfrentado a las demoras?

 

Olkiluoto 3, Finlandia 1.600 MW

 

La planta de energía nuclear Olkiluoto 3 será la tercera unidad en el sitio al oeste de Finlandia, y es una de las plantas nucleares más nuevas construidas con tecnología de reactores de agua a presión (PWR, por sus siglas en inglés). La compañía nuclear finlandesa Teollisuuden Voima Oyj (TVO) comenzó a construir la planta en 2005, pero se ha enfrentado a casi una década de retrasos.

TVO originalmente pretendía comenzar la producción de Olkiluoto 3 en mayo de 2009, pero el regulador de seguridad nuclear finlandés STUK destacó una serie de problemas relacionados con la planificación y la construcción. Encontró problemas en los cimientos de concreto de la planta, y luego indicó que los subcontratistas que trabajaban en el proyecto habían proporcionado fuertes falsificaciones que caían por debajo de los estándares de la industria.

Pronto empezaron a surgir otros problemas, incluido un problema con la estructura única de doble contención del reactor. Otro problema con los socios del proyecto TVO, Areva-Siemens, retrasó aún más la planta en 2013, ya que el consorcio redujo el número de subcontratistas y empleados que trabajan en el proyecto. El director del proyecto TVO Olkiluoto 3, Jouni Silvennoinen, dijo en junio: "Las pruebas funcionales en caliente ya se han completado con éxito y se ha definido el calendario para las siguientes fases. "Toda la puesta en marcha se realiza con sumo cuidado, sin compromiso. Tendremos una planta moderna y segura, y su puesta en marcha fortalecerá nuestro know-how para la fase operativa". La última fecha establecida para que comiencen las operaciones comerciales es septiembre de 2019.

 

 

Barakah 1, Emiratos Árabes Unidos: 1.345 MW

 

La instalación nuclear Barakah 1 de 1.345 MW será la primera planta de energía nuclear en el mundo de habla árabe. Administrada por Emirates Nuclear Energy Company (ENEC) y construida por Korea Electric Power Corporation (KEPCO) y sus socios, la planta nuclear de 25 billones de dólares en Barakah consta de cuatro reactores nucleares APR-400[12]. La construcción comenzó en Barakah 1 en julio de 2012, con el contenedor de concreto y acero terminado en 2015.

A principios de noviembre, el gigante energético francés EDF anunció que se había unido al proyecto, firmando un acuerdo de operaciones y mantenimiento con la empresa emiratí Nawah Energy para proporcionar una gama de servicios de planta bajo un acuerdo de 10 años[13]. El vicepresidente ejecutivo de EDF, Dominique Minière, dijo: "Con este acuerdo, EDF reforzará su posición en el sector energético de bajas emisiones de carbono de EAU, reafirmando así el objetivo de su estrategia CAP 2030, que es triplicar sus volúmenes de negocios fuera de Europa para 2030".

Las operaciones comerciales en Barakah 1 podrían retrasarse hasta el año próximo o incluso a 2020. Esto se debe a que la Federal Authority for Nuclear Regulation (FANR) no quiere acelerar el procedimiento de seguridad para garantizar que todos los controles se lleven a cabo correctamente. El director general de FANR, Christer Viktorsson, dijo a The National en abril[14]: "Tengo que asegurarme de que todo esté a la vanguardia antes de otorgar la licencia de operación. Tienen 60 u 80 años para operar, que es la vida útil típica de un reactor nuclear. Entonces, ¿por qué apresurarse durante dos meses o tres meses o un año?”.

 

Shin-Kori 4, Corea del Sur: 1.340 MW

 

Al igual que los otros en esta lista, el desarrollo del reactor nuclear Shin-Kori 4 PWR ha avanzado desde que se concedió la licencia de construcción en 2008. Inicialmente, la producción de Shin-Kori 4 debía comenzar en 2014, según su propietario y el operador Korea Hydro & Nuclear Power (KHNP), pero la operación se retrasó debido a que el sistema de cableado de control relacionado con la seguridad necesitaba ser reemplazado.

A pesar de que KHNP completó las pruebas hidrostáticas en caliente y funcionales del reactor en 2015 y 2016, respectivamente, los planes revisados para comenzar la producción en noviembre de 2017 se retrasaron nuevamente hasta septiembre de 2018. Esto se debió a la actividad sísmica potencial en la Península de Corea. Después del terremoto de Gyeongju en 2016, que midió 5.8 en la escala de Richter, se necesitaron pruebas adicionales para garantizar la seguridad del reactor durante desastre naturales.

El mes pasado, el US Nuclear Regulatory Commission (NRC) aprobó el diseño técnico de los reactores APR-1400 de KHNP y dijo en un comunicado de prensa: "La aprobación, que indica que el NRC encuentra que el diseño es técnicamente aceptable pero no certifica completamente el diseño, es válido por 15 años. Por separado, la NRC está preparando una reglamentación para certificar completamente el diseño para uso en los Estados Unidos".

El fabricante estadounidense Westinghouse suministró algunos de los componentes principales, incluidos "bombas y motores de enfriamiento del reactor, partes internas de recipientes del reactor, equipos de instrumentación y control, sistemas de interfaz hombre-máquina y servicios de soporte técnico y de ingeniería", según su sitio web.[15] Aunque las operaciones comerciales debían comenzar hace dos meses, aún no ha habido confirmación oficial, y la unidad todavía parece estar en construcción. Su reactor hermano, Shin-Kori 3, se conectó a la red en enero de 2016.

 

 

 

Sanmen 1 y 2, China: 1.100 MW

 

En China, dos de las plantas nucleares más nuevas se han desarrollado simultáneamente. El primero en alcanzar la operación comercial fue Sanmen 1 y 2 en la provincia de Zhejiang, dos diseños AP-1000, que comenzaron a entregar energía en septiembre y noviembre de 2018, respectivamente.[16] La China National Nuclear Corporation (CNNC) es propietaria de las plantas, mientras que el grupo subsidiario Sanmen Nuclear Power es el operador principal. La producción de Sanmen 1 y 2 sufrió retrasos en 2014; según el director administrativo de la firma de investigación nuclear Nicobar Group, David Fishman, el proyecto "encontró numerosos desafíos en su línea de tiempo de construcción original, incluidos los rediseños de tecnología, la fabricación de equipos defectuosos, los problemas en la gestión de proyectos de construcción y las extensas revisiones de seguridad exigidas por loa reguladores".

En enero de 2017, el CNNC anunció la instalación final de las bombas de refrigerante del reactor. Las pruebas funcionales en caliente para Sanmen 1 se completaron en junio de este año. Sin embargo, los procedimientos de seguridad previos a la carga de combustible de Sanmen 1 no se completaron hasta marzo de 2018. El 21 de junio, Sanmen 1 se convirtió en el primer reactor AP-1000 en el mundo en comenzar a operar[17], y se conectó a la red nueve días después. La producción de Sanmen 2 pronto siguió, alcanzando la primera criticidad el 17 de agosto y la conexión a la red el 24 de agosto.

Hablando del anuncio que Sanmen 1 y 2 había comenzado operaciones comerciales, la State Nuclear Power Technology Corporation dijo: "La construcción exitosa del proyecto de energía nuclear de Sanmen es un logro importante en el desarrollo de la tercera generación de centrales nucleares de China y promoverá vigorosamente la industrialización de la tecnología de energía nuclear pasiva independiente de China". Otro gran proyecto de reactor nuclear, Haiyang 1 en Shandong, también logró su primera crítica en agosto, y comenzó sus operaciones comerciales el 22 de octubre de 2018.

 

 

Leningrado II-1, Rusia: 1085 MW

 

Se anunció el 22 de agosto de 2018 que la planta de energía nuclear Leningrad II-1 en Rusia estaba lista para la operación comercial después de la prueba final de puesta en servicio, según el propietario Rosenergoatom. La construcción del reactor nuclear Leningrad II-1 comenzó en 2008. Inspirado en un diseño de la Unión Soviética, el reactor VVER-1200 PWR comenzó las operaciones de puesta en marcha en diciembre de 2017, cuando se produjo la primera carga de combustible. Leningrado II-1 se conectó a la red el 9 de marzo del año siguiente[18].

El VVER- 1200 es una mejora del anterior VVER-1000 diseñado en 1975, con características de seguridad adicionales, que incluyen un único contenedor de contención y un escudo de misiles que alberga el reactor, una máquina mejorada de reabastecimiento de combustible y controles de emergencia mejorados, como un sistema de enfriamiento de emergencia del núcleo, y suministros de energía de reserva de agua y diesel.

Sin embargo, en lugar de sumergirse directamente en operaciones comerciales, Rosenergoatom decidió realizar pruebas experimentales, que incluían aumentar la potencia de producción del reactor de forma incremental hasta alcanzar el 100%. Al finalizar el programa piloto, Leningrad II-1 había producido más de 2.2TWh de electricidad.

"La finalización con éxito de las pruebas de puesta en servicio confirmó la preparación técnica para la operación comercial del reactor de la unidad 1", dijo el director de la planta nuclear de Leningrado, Vladimir Pereguda. "Los resultados de la prueba completa final mostraron un funcionamiento estable de todos los equipos principales y auxiliares, los sistemas de seguridad del reactor y su plena preparación para la generación de energía de acuerdo con el proyecto. Cumplimos esta tarea dos meses antes de lo programado y consideramos el hito como un gran logro de equipo". [19]Ahora corresponde al regulador nuclear ruso Rostechnadzor aprobar la unidad para la operación comercial, que está programada para ocurrir a fines de 2018.

Toshiba cierra sus operaciones en el Reino Unido

Si el gobierno estaba dispuesto a impulsar la industria nuclear británica, siempre estaba claro que el mercado privado se esforzaría por lograrlo. La decisión de Toshiba de cerrar sus operaciones en el Reino Unido[20] es un buen ejemplo. Después del acuerdo para construir nuevos reactores en Hinkley Point con la firma francesa EDF, los ministros favorecieron a Toshiba para diseñar y construir una central eléctrica más pequeña en la costa de Cumbria.

Hinkley era un acuerdo que parecía ser con una empresa privada, pero las conversaciones realmente significativas fueron entre los funcionarios de Whitehall y sus contrapartes en el gobierno francés, el accionista mayoritario de EDF. Tomó años de agonía agobiante para concluir las conversaciones, muchas de ellas realizadas en el lado francés por el entonces ministro de economía, Emmanuel Macron.

Toshiba, por otro lado, es una compañía privada que lucha por su cuenta para navegar por las complejas políticas que rodean la energía nuclear tras el desastre de Fukushima. En 2006, compró el negocio nuclear de la estadounidense Westinghouse, parte de British Nuclear Fuels y hogar de gran parte de la industria de la energía nuclear del Reino Unido. Con el cambio climático llegando a la cima de la agenda y el aumento de la demanda de nuevas centrales nucleares en todo el mundo, parecía una buena idea.

Sin embargo, el desastre de Fukushima de 2011 cambió todo eso. Los gobiernos de Japón y otros países detuvieron el desarrollo de nuevas plantas nucleares. El año pasado, los costos excesivos en la construcción de las primeras plantas nucleares de Estados Unidos en tres décadas llevaron a Westinghouse a la bancarrota y a Toshiba a una crisis financiera. El futuro de la central nuclear de Cumbria ha estado en duda desde entonces[21].

A principios de este año, Toshiba vendió Westinghouse a una empresa de capital privado como proveedor de servicios para las plantas nucleares existentes[22]. La construcción de nuevos reactores no estaba en la agenda. Para sorpresa de nadie, Toshiba ha confirmado que ha abandonado la construcción de nuevas centrales en el Reino Unido.

Sin entrar en el argumento de si la energía nuclear es una buena opción, y el organismo asesor del gobierno, la National Infrastructure Commission, es inequívoco de que las energías renovables como la eólica y la solar serían una opción más segura y barata, es evidente el enorme compromiso de tiempo. Los recursos y el capital político son necesarios para que los proyectos de infraestructura de esta escala despeguen y se completen.

Toshiba planea vender sus subsidiarias extranjeras y alentar a alrededor de 1400 empleados a jubilarse anticipadamente como parte de su nuevo plan de negocios de cinco años anunciado el 8 de noviembre. La estrategia para el período comprendido hasta marzo de 2024 se hizo necesaria por la decisión de Toshiba de escindir su altamente lucrativo negocio de semiconductores para liberarse de una gran cantidad de pérdidas financieras derivadas de sus fallidas operaciones de energía nuclear en Estados Unidos.

Se espera que la racionalización de las operaciones exponga más de las malas decisiones comerciales de la compañía en el extranjero en el pasado. Su operación de gas natural licuado que pierde dinero en Estados Unidos se venderá a una compañía china, mientras que una filial de energía nuclear en Gran Bretaña se dividirá como se menciona más arriba.

Bajo el nuevo plan de negocios, se eliminarán aproximadamente 7000 empleados de la compañía del grupo Toshiba, o el 5% de la fuerza laboral. Si bien la mayoría vendrá en forma de desgaste natural a medida que los trabajadores alcancen la edad de jubilación obligatoria, también hay planes para implementar un programa de jubilación anticipada en las subsidiarias de los sectores de equipos de energía y equipos relacionados con la tecnología digital.

Toshiba pronostica ventas por 35.4 billones de dólares para el año fiscal que termina en marzo de 2024, el último año del plan quinquenal. Esa cifra es aproximadamente un 10% superior a la estimación de ventas para el año fiscal en curso. La empresa espera cambiar la base de sus centros de ingresos a proyectos de infraestructura social, como las plantas energía no nuclear y los equipos de construcción. Un área de interés es el uso de inteligencia artificial y tecnología de la información para inspecciones y reparaciones.

Si bien Toshiba Memory, la subsidiaria de semiconductores representó alrededor del 90% de las ganancias operativas de Toshiba, la empresa matriz se vio obligada a venderla para cubrir las enormes pérdidas de su fallido negocio de centrales de energía nuclear en Estados Unidos. Si bien Toshiba logró evitar un desastre financiero al vender la subsidiaria, aún enfrenta la tarea principal de fomentar nuevas unidades generadoras de ganancias.

China actualiza los reactores nucleares en el declive inducido del carbón

Los operadores de las centrales eléctricas estatales de China están introduciendo reactores nucleares más seguros y eficientes, ya que el gobierno busca aumentar su capacidad de energía en un 50% para 2020 para reducir su dependencia del carbón.

Los llamados reactores de tercera generación plus tienen características de seguridad que apagan automáticamente la unidad si se corta la alimentación. Al menos tres reactores avanzados estarán operando en China a finales de año, y hay más en camino. En la provincia de Zhejiang, China National Nuclear Power, una unidad de China National Nuclear Corp., comenzó la generación de energía comercial de su reactor Sanmen-1 en septiembre, convirtiéndose en la primera compañía del mundo en operar un reactor de agua a presión AP1000 diseñado por Westinghouse Electric de Estados Unidos.

La construcción comenzó en 2009. En abril, el reactor recibió la aprobación regulatoria y se cargó con combustible. El reactor de 1.250 megawatts se conectó a la red en junio y se probó durante 168 horas consecutivas. La planta Haiyang de State Power Investment Corp., en la provincia de Shandong también tiene su reactor Westinghouse AP1000, que comenzó las pruebas en agosto. El mes pasado, el avanzado reactor de 1.250 MW fue declarado listo para la operación comercial. Eventualmente la central tendrá seis reactores AP1000.

El Taishan-1 de China General Nuclear Power Group en la provincia de Guangdong es un reactor de agua a presión del tipo europeo, o EPR, diseñado por la compañía francesa Areva. El reactor se encendió con éxito en junio y se están realizando pruebas. Si van según lo planeado, la planta de 1.750 MW comenzará a operar comercialmente a fines de año.

Según la National Energy Administration de China, más de 40 reactores nucleares están operando en el país, con una capacidad total de 38.000 MW a fines de agosto. Aunque eso representa una casi el triple de la capacidad nuclear de China en comparación con solo cinco años antes, la energía nuclear todavía representaba menos del 4% de la producción total del país en 2017, mientras que las centrales a carbón tenían una participación del 70% en el excedente.

El presidente de China, Xi Jinping, apunta a elevar la producción de energía nuclear del país a 58.000 MW en torno a 2020, y a 150.000 MW en 2030[23], lo que lo convertiría en el mayor generador de energía nuclear del mundo, por delante de Estados Unidos. Si alcanza ese objetivo, la energía nuclear crecerá hasta el 8% de la producción eléctrica pronosticada por China. Beijing está dispuesto a desarrollar su propia tecnología de reactor nuclear. Su Hualong One[24] es una versión doméstica del diseño del reactor de agua a presión, que desarrolló a través de su experiencia en la construcción y operación de plantas en China. También incorpora tecnologías extranjeras.

A pesar de que China se aplica al desarrollo de la energía nuclear, los gobiernos alemán y estadounidense desconfían de cooperar demasiado estrechamente, a pesar de las oportunidades comerciales, debido a la preocupación por las fugas de tecnología y las posibles aplicaciones militares. Se están realizando planes para construir una serie de reactores Hualing One, incluida la central eléctrica Fuqing en la provincia de Fujian, en el sureste de China, y el proyecto nuclear Fangchenggang en la región autónoma de Guangxi-Zhuang.

China también está promoviendo las exportaciones de su reactor avanzando de cosecha propia en Estados Unidos, Pakistán y otros lugares. El U.S. Department of Energy en octubre anunció nuevas restricciones a las exportaciones de tecnología nuclear civil a China[25]. En agosto, el gobierno alemán bloqueó un intento por parte de Yantai Taihai Group, una compañía química y de metales con sede en la provincia china de Shandong, de comprar el fabricante alemán de equipos de precisión Leifeld Metal Spinning, cuyas máquinas pueden usarse para fabricar componentes de plantas nucleares.

Aunque las nuevas reglas de Estados Unidos no afectarán los proyectos AP1000 de Westinghouse en China, las compañías chinas que esperan usar la nueva tecnología estadounidense tendrán que ofrecer más transparencia sobre cómo se usará. Lograr un equilibrio entre la seguridad y los intereses comerciales también será un desafío para Washington. Según los medios de comunicación chinos, las exportaciones de equipos nucleares de Estados Unidos a China totalizaron 170 millones de dólares en 2017, lo que lo convierte en el segundo mayor comprador de productos de Estados Unidos después del Reino Unido.[26]

 

Enfoque: Las áreas rurales de la Tierra están siendo transformadas por el cambio climático y la tecnología

En la escena inicial de Blade Runner 2049,[27] una nave voladora navega por California en una extensión sin fin de granjas solares y campos de plástico en mosaico en su camino hacia una granja desolada. Al verlo, me sorprendió el deslumbrante espectáculo futurista, pero también ver el campo en una película de ciencia ficción. A menudo, en la ficción especulativa, el futuro pertenece solo a la ciudad. Las áreas rurales se ignoran notoriamente, como si la urbanización se expandiera inexorablemente. Cuando aparece el campo, en su mayoría ofrece un marcado contraste con la metrópolis tecnológicamente avanzada. Una arcadia perdida, la vida rural cae en una ruina desolada, poblada solo por carroñeros y exiliados.

Hemos tenido un siglo, al menos, de visiones de ciudades futuras. Vienen ahora como lanzamientos de ventas corporativas de greenwashing y fantasías escapistas[28]. Desprovisto de su ventaja inicial, el ciberpunk se ha convertido en gran medida en una forma de nostalgia retro-futurista[29]. Incluso cuando la civilización es borrada en la ficción, las historias ofrecen relatos tranquilizadores y simples de adversidad y heroísmo, en contraste con los problemas intratables del presente. Con notables excepciones (el afro-futurismo es uno[30]), el campo en el que dependen todas las ciudades se ignora en gran medida.

¿Cómo sería tomar un vuelo como el de Blade Runner, más allá de los límites de la ciudad, sobre los paisajes rurales de la Tierra hoy? Los desarrollos en movimiento, incluido el cambio climático, las innovaciones tecnológicas y sus efectos secundarios, ya apuntan hacia resultados plausibles. Los cerca de futuros muestran que el destino de la ciudad está íntimamente ligado a las áreas rurales, y los habitantes urbanos desprecian o ignoran la vida rural a su propio riesgo.

Dejando atrás la ciudad, inicialmente la Tierra tiene el mismo aspecto que desde hace algún tiempo: las granjas en terrazas como curvas de nivel en los mapas topográficos, los sistemas arteriales de los ríos. Ir lo suficientemente alto, y la vista sería sublime. El sol seguiría brillando, incluso en zonas de desastre como las zonas inundadas de Camboya y Vietnam[31], África oriental[32] y el Delta del Ganges[33]. La vida continúa, flotas de barcos y aldeas flotantes en medio de los restos de infraestructura arrasada y cultivos destruidos. Parecería casi pacífico desde lejos.

Pero no en el suelo. Las poblaciones en conflicto ya luchan contra el caos estacional de las inundaciones y las sequías. Los grandes centros industriales que impulsan la contaminación por combustibles fósiles están en riesgo (el delta del río Pearl[34]), pero las consecuencias desproporcionadas están a punto de caer en áreas que contribuyeron poco (un informe de Oxfam de 2015 mostró[35] que el 10% más rico era responsable del 50% de las emisiones globales). Las naciones menos preparadas para enfrentar la tormenta la enfrentarán primero.

Los signos de deterioro ambiental son evidentes incluso desde el cielo. El Great Barrier Reef[36] ha sido decolorada hasta la muerte y, a pesar de los esfuerzos concertados para la reactivación[37], pronto parecerá una masa esquelética petrificada frente a la costa australiana. Colosales cubos de hielo glacial se están disipando en los Alpes[38], el Himalaya[39] y los Rockies[40]. Lo que por ahora se llama el Mar Muerto se está convirtiendo en un desierto[41]; eventualmente, podría brotar extrañas estatuas de sal.

A pesar de las graves advertencias (casi 15.000 muertos en Francia en 2003[42] y 56.000 en Rusia en 2010[43]), muchas sociedades no están preparadas para las olas de calor y los incendios forestales que continuarán dañándolos con mayor frecuencia. Australia, por ejemplo, resistió durante mucho tiempo los vínculos entre el cambio climático y las calamidades visitadas en el país mucho después de su Angry Summer en 2013[44].

India había sido un precursor de la muerte por calor, ya que gran parte de su población no tenía acceso a un refugio adecuado o aire acondicionado mientras el país hervía, lo que provocaba miles de muertes. A medida que aumentan las temperaturas en los países de temperaturas complacientes, la infraestructura comenzará a deteriorarse. Las demandas de electricidad causarán brownouts, apagando las luces y las vistas de las ciudades eclipsadas desde el aire. Los muy jóvenes, los enfermos y los muy viejos pueden morir primero, como lo hicieron en las olas de calor europeas. En un entorno rural, la historia contada desde arriba será una de las ausencias: manadas de animales desaparecido de las rutas de migración tradicionales y pueblos que permanecen inquietantemente silenciosos.

El resplandor de luz brillante atrae la atención del piloto. En un esfuerzo por aprovechar las fuerzas que hemos desatado sobre nosotros mismos y el medio ambiente, la humanidad ha ideado nuevos medios de poder sostenible, aunque todavía no están en uso generalizado.

En las granjas solares térmicas, como las del desierto de Mojave en California, los círculos de espejos de heliostatos dirigen y concentran el brillo del sol en un solo punto, una especie de ojo de Sauron incandescente en la parte superior de la torre de energía. La torre calienta sal fundida a más de 1.000 grados Fahrenheit, que luego se usa para generar vapor y electricidad. Anillos de paneles caen en cascada como ondulaciones a través del paisaje, cubriendo llanuras y colinas por igual. Cada una puede alimentar cientos de miles de hogares y ahorrar toneladas de emisiones de carbono. Desafortunadamente, las aves (conocidas como "serpentinas") tienen una tendencia a volar hacia las vigas e incendiarse, aunque pronto podrían instalarse faros acústicos para reducir las muertes de aves.

Con hasta un 30% de la tierra en riesgo de “aridificación”, como se advirtió en enero en un estudio sobre el cambio climático natural[45], se requerirán grandes proyectos de ingeniería ambiental para detener los desiertos invasores. Beijing ha sido afectada durante mucho tiempo, no solo con el smog[46], sino también con devastadoras tormentas de arena. Estas gigantescas nubes de polvo soplan desde Mongolia, tragando calles y edificios.

Una plaga similar golpeó a Sydney en 2008[47]: la opaca luz naranja y amarilla inspiró la paleta de colores de Blade Runner 2049[48]. En ambos casos, las tormentas dañaron la propiedad, paralizaron los servicios y tuvieron un impacto ruinoso en la salud de la población. Y en la India, las olas de polvo eran tan destructivas que dejaron los cuerpos a su paso.[49]

China lleva mucho tiempo trabajando en una solución. Al pasar por la Gran Muralla China, llegaría a la llamada Gran Muralla Verde de China[50], o el Three-North Shelter Forest Program. Con el desierto de Gobi consumiendo una cantidad alarmante de pastizales (más de 1000 millas cuadradas por año), el gobierno chino inició un plan de forestación en 1978 que duraría casi un siglo.[51] Los bosques y la vegetación se han plantado como un baluarte para mantener a raya los terrenos baldíos, para mantener el suelo y actuar como una barrera contra el viento mientras alberga una gran cantidad de vida silvestre. Se proyectó que las filas de los árboles se extendieran por millas en los planos, e incluso las dunas se vieron atadas con grillas de vegetación endurecida por el desierto[52].

Otras naciones han seguido su ejemplo. Se ha concebido una Gran Muralla Verde del Sahara[53], que se extiende desde Djibouti hasta Senegal. El proyecto aspira a convertirse en "la estructura viva más grande del planeta".  En Pakistán, el exitoso programa Billion Tree Tsunami[54] se expandió a 10 billones de árboles para proteger contra el diluvio y la desertificación[55], mientras absorbía dióxido de carbono y emitía oxígeno. La deforestación continuó en otros lugares, legal e ilegalmente, pero siempre en interés del comercio con el pretexto de la soberanía nacional y la liberalización económica.[56] Los parques nacionales del sudeste asiático y en las Américas pronto podrían ser destinados a la madera, la minería y la producción de caucho, aceite de palma y soja[57].

No estarían solos. El antiguo sitio del Mar de Aral, entre Kazajstán y Uzbekistán, se dejó secar catastróficamente en el Great Plan comunista para la Transformación de la Naturaleza[58]. Allí, lo que antes era un fondo marino, se cubre de nuevo en 4 millones de hectáreas de árboles Saxaul recién plantados[59], que rodean los restos de un cementerio de barcos con botes oxidados.

Con una población mundial en camino a alcanzar los 9.8 billones de personas en 2050[60], la agricultura ya está bajo una presión extrema. Esas tensiones se ven agravadas por el cambio climático. Los intentos por duplicar la producción de alimentos durante el próximo medio siglo son visibles hoy desde el aire. El enorme tapiz de invernadero de plástico en Almería[61], que apareció a principios de Blade Runner 2049, pronto podría encontrarse en numerosos lugares, como Rusia[62], que se extiende hasta el horizonte, visible desde la órbita.

La agricultura intensiva se está volviendo imperativa; obtener más de menos a través de hidropónicos, luces LED y bio-domos. Las granjas verticales de varios pisos permanecen como centinelas de ciegos en el paisaje[63], llenos de estantes rotativos de productos que crecen durante todo el año y están protegidos de plagas y pesticidas. Si bien esto es ideal para los vegetales de hojas verdes, los alimentos básicos que sustentan a la población mundial, como el arroz, el trigo, las papas, etc., han permanecido resistentes durante mucho tiempo al cultivo en interiores.

Los insectos como fuente de proteína producida industrialmente también siguen siendo difíciles de vender[64]. Las ciudades inteligentes no pueden existir sin una agricultura inteligente, pero desviar la atención suficiente de las atracciones urbanas del futuro podría llevar años. La vida se volverá más precaria mientras tanto. A pesar de todos los avances asombrosos en tecnología, la humanidad sigue atada a las necesidades básicas, pero no satisfechas: refugio, comida y lo más apremiante, el agua. Si se ignoran advertencias como el riesgo de que la Ciudad del Cabo se agote en 2018[65], seguirán otras ciudades: San Pablo, El Cairo, Bangalore[66]. Es posible que los avances en la desalinización no sigan el ritmo de la demanda o que los costos sean bajos. La violencia probablemente se producirá, al igual que la agitación política.

A medida que se eleva sobre la meseta tibetana, aparecerán las cámaras de cloud-seeding que está construyendo la China Aerospace Science and Technology Corporation[67]. Cada uno aparecería marcado por un rastro de nubes que se arrastren sobre la tierra por millas, sembradas con yoduro de plata para estimular la lluvia. Han surgido rumores de que el clima se usa como un futuro armamento[68], supuestamente destinado a crear sequías o inundaciones contra territorios y poblaciones enemigas.

La sequía y la escasez de alimentos desempeñaron un papel importante en el fomento[69] de la Primavera Árabe, la guerra civil de Siria[70] y la caravana de migrantes de América Central.[71] Pero estos son solo el comienzo. A medida que las áreas rurales se agotan, las ciudades se doblarán bajo la presión. Los grupos extremistas y los políticos oportunistas se beneficiarán plenamente (como predijo el think tank alemán Adelphi en un estudio de 2018, “Insurgency, Terrorism and Organised Crime in a Warming Climate”)[72].

En el futuro, volar sobre estas áreas de conflicto podría volverse demasiado peligroso, pero se podrían ver signos de las consecuencias de los conflictos en los asediados campos de refugiados y los proyectos de infraestructura de seguridad fronteriza diseñados para no aliviar la miseria, pero para mantener a sus víctimas a raya.

Dirigiéndose a lo largo de la costa, el avión pasaría sobre las flotas pesqueras en descomposición cerca de las "zonas muertas" de agua con poco oxígeno (en parte debido a la escorrentía de fertilizantes que causa la proliferación de algas)[73].



Offnews.info (Argentina)

 


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