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29/06/2005 | Temores Infundados Sobre Lo Que Nos Rodea

Juan Carlos Hidalgo

“La exposición de los seres humanos a químicos sintéticos y naturales genera cáncer”. “Los productos del mundo industrializado moderno representan amenazas para el ambiente y la salud humana”.

 

Muchas personas dan por un hecho estos temores que son diseminados por grupos ambientalistas y que luego sirven de base para políticas públicas alrededor del mundo. Sin embargo, la ciencia nos indica que el mundo es un lugar mucho más seguro de lo que algunos grupos u organizaciones nos quieren hacer creer.

La mayoría de los químicos existentes le confieren beneficios significativos a los seres humanos—por ejemplo al reducir el costo de los alimentos o incrementar su duración. Algunos químicos incluso han tenido beneficios ambientales comprobados—por ejemplo, los químicos que aumentan la productividad significan que más alimentos pueden ser cultivados en menos tierra, lo cual reduce la presión sobre los bosques. Mientras tanto, los químicos que sirven para la erradicación de hierbas reducen la erosión del suelo cuando la tierra es arada.

A pesar de estos beneficios observables, ha habido un fuerte movimiento a favor de la regulación de químicos utilizados en la agricultura y los alimentos. Los temores aumentaron en la década de los cincuenta cuando las pruebas empezaron a demostrar que, dados en concentraciones suficientes, muchos de los químicos utilizados en la agricultura y los alimentos causaban cáncer en roedores.

No obstante, con el tiempo se hizo claro que una gran proporción de todos los químicos, sintéticos y naturales, son carcinógenos. Lo importante es que no todas las sustancias que son carcinógenas en altas dosis lo son también en pequeñas dosis. La dosis hace al veneno: El cuerpo es capaz de lidiar con ciertas cantidades de ciertos tipos de carcinógenos, a través de varios procesos. De tal forma que restringir el uso de químicos simplemente sobre las bases de que son carcinógenos en roedores no tiene sentido.

Las consecuencias más amplias del ataque anti-científico contra el uso de químicos sintéticos en los alimentos y la agricultura son inquietantes. ¿Qué sucedería si los agricultores en Latinoamérica fueran disuadidos o, peor aún, obligados a abandonar estas tecnologías con el fin de garantizarse que lo que producen será aceptable para los consumidores de los países ricos? La producción caería y experimentarían mayor incertidumbre (una de las grandes ventajas de los químicos sintéticos es que permiten niveles de producción mucho más estables), lo cual significaría menos comida en sus propios platos así como menores ingresos.

Los países latinoamericanos están bajo el riesgo de caer en la “quimiofobia” que se encuentra tan arraigada en Europa y Estados Unidos. Es así como políticas públicas tendientes a reducir el riesgo de los químicos son elaboradas en base a temores infundados por parte del público. Las consecuencias pueden ser mortales. A inicios de la década de los noventa las autoridades peruanas siguieron el consejo de organismos extranjeros y redujeron la cantidad de cloro en el agua. Según estos organismos, el cloro causa cáncer, y existía un riesgo de que buena parte de la población se viera en riesgo.

El resultado de dicha acción no pudo ser más desastroso: En enero de 1991 se declaró una epidemia de cólera en ese país que le costó la vida a cerca de 20.000 personas en cinco años y afectó a otras 310.000. La epidemia se propagó por 14 países del continente americano hasta llegar a convertirse en la séptima pandemia más letal del siglo XX.

Las campañas contra los químicos y otras tecnologías en realidad desvían la atención de temas ambientales más importantes, como lo es la lucha contra la pobreza. Indira Ghandi una vez dijo que “la pobreza es el peor contaminante”. La realidad latinoamericana así nos lo demuestra.

Juan Carlos Hidalgo es ex editor de elcato.org y coeditor del libro Salud y Medio Ambiente: Mitos y Realidades (International Policy Network, 2005).

El Cato (Estados Unidos)

 



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